A Esclerose Múltipla (EM) é uma doença crónica, inflamatória, desmielinizante e degenerativa que mais frequentemente afecta o Sistema Nervoso Central (SNC). Afecta com maior incidência o género feminino, e surge mais frequentemente no jovem adulto (entre os 20 e os 40 anos), apesar de nos dias de hoje a EM se comece a manifestar em idades mais precoces e/ou mais tardias.
É uma doença auto-imune na qual o sistema imunitário do homem não tem capacidade de diferenciar as células do seu próprio corpo de células estranhas a ele, acabando por destruir os seus próprios tecidos. O principal alvo deste “ataque” é a mielina, uma camada de gordura protectora das fibras nervosas que auxilia na transmissão de informação ao longo do corpo humano.

Quando ocorre um “surto”, formam-se cicatrizes endurecidas que se agrupam formando as conhecidas “escleroses” ou também denominadas “placas”. São afectadas inumeras áreas do cérebro e da medula espinal pelo que se denomina esta doença de Esclerose Múltipla.

Prevalência da Em

Em todo o mundo estima-se que existam 2 milhões de pessoas portadoras de EM. Em Portugal estima-se que mais de 5000 portugueses sejam portadores de EM, muitos ainda sem diagnóstico. De acordo com dados do GEEM (Grupo de Estudos de Esclerose Múltipla), cerca de 3500 portadores já se encontram a receber tratamento. O aparecimento desta doença surge independentemente do local onde se habita, da raça ou idade, contudo são os factores ambientais e hereditários, importantes para a sua manifestação. Mais frequentes em mulheres à excepção da EM tipo Primária-Progressiva em que a prevalência é semelhante em homens e mulheres.

Em termos geográficos podemos dizer que a EM tem uma incidência elevada (>30 casos por 100.000 habitantes) em grande parte da Europa, Rússia, Canadá, norte dos EUA, Sudeste da Austrália e Nova Zelândia;
Uma incidência média (entre 5 a 30 casos por 100.000 habitantes) a sul dos EUA, em grande parte da Austrália, África do Sul, Sul do Meditrerrâneo, Sibéria, Ucrânia e certos locais da América Latina.
Uma incidência baixa (<5 casos por 100.000 habitantes) na maior parte do continente Asiático, Africano e na zona Norte da América do Sul. O seu diagnóstico é mais frequente por volta dos 30 anos de idade, podendo surgir em crianças e idosos mas com menos incidência.

Esclerose Múltipla

O Sistema Nervoso Central (cérebro e espinal medula) é formado por neurónios (células nervosas) e por células gliais (apoiam e asseguram o bom funcionamento dos neurónios). Um neurónio é composto por um corpo celular com prolongamentos dendriticos e por uma extensão denominada axónio. Estes últimos para asseguar a condução dos impulsos nervosos são envoltos numa substância gordurosa e isolante a que chamamos mielina isolando-o do fluxo de electricidade que flui no seu interior e gera os impulsos nervosos.
Na bainha da mielina encontram-se interrupções denominadas “nódulos de Ranvier”, que no decorrer da condução nervosa, a bainha de mielina permite que os impulsos nervosos passem de nódulo em nódulo permitindo a condução nervosa rápida e eficazmente.

Desmielinização

Na EM os processos inflamatórios danificam e/ou destroem as bainhas de mielina das células nervosas ocorrendo a desmielinização. Nesta fase, os axónios não conseguem conduzir os impulsos nervosos ocorrendo a manifestação de sintomas neurológicos sentidos durante um surto ou recidiva da EM, cujos défices neurológicos variam de acordo com a localização das regiões onde ocorreu a desmielinização.
Quando a inflamação deixa de estar presente a mielina poderá ser substituída havendo neste caso a recuperação da função neurológica, como ocorre nos surtos temporários da EM. Contudo se a desmielinização manifestada foi mais grave e mais prolongada temporalmente poderá levar à destruição dos axónios antes mesmo de ser possível recuperar a camada protectora de mielina.

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